Aunque el oeste ha pasado a la historia como una época salvaje y violenta, hay quien opina que se trata de una exageración. Algunas investigaciones sugieren que los delitos eran relativamente infrecuentes y que, aunque el promedio de homicidios era particularmente elevado, se debía más a la propia existencia de armas y otros factores como el frecuente consumo de alcohol y las disputas.

Los libros, las películas y los Dime Novels o dramas, han dedicado muchas páginas a los criminales o desperados, como se decía entonces. Los titulares de los periódicos, no pocas veces exagerados convenientemente, eran muy leídos en la costa este. Toda esta literatura forjó la leyenda del oeste como un territorio brutal y salvaje, y debido a ello surgió el epíteto de «salvaje oeste». Muchos malhechores del oeste han pasado a la posteridad: Joaquín Murrieta cuya muerte generó muchas especulaciones; Billy the Kid, que tuvo una vida corta —murió con apenas 21 años—, ha sido objeto de numerosas producciones western; Jesse James fue considerado como un Robin Hood moderno, aunque sus actos eran más propios de un delincuente en busca de fortuna; John Wesley Hardin, a quien se le atribuyen numerosas muertes; Sam Bass, perseguido incesantemente por los Rangers de Texas, etc. Hubo también bandas criminales como la de los hermanos Dalton o la de Dodge City, que tuvo en sus filas a hombres de la ley.

William H. Bonney mejor conocido como Billy the Kid o Billy el Niño en España (23 de noviembre de 1859 - 14 de julio de 1881) fue un vaquero estadounidense que acabó convirtiéndose en un forajido, creando una leyenda. A lo largo de su corta vida utilizó distintos nombres: Henry Antrim y/o Henry McCarty.

billy the kid y sombrero jack

Joaquín Murrieta (1829-1853), también llamado el Robin Hood de El Dorado, fue una figura legendaria en California durante la Fiebre del oro de la década de los años 1850. De uno u otro modo, para algunos activistas políticos su nombre ha simbolizado la resistencia latinoamericana ante la dominación económica y cultural de los angloparlantes en las tierras de California.

Jesse Woodson James (condado de Clay, Misuri, 5 de septiembre de 1847 - Saint Joseph, Misuri, 3 de abril de 1882) fue un forajido estadounidense y el integrante más famoso de la banda de asaltantes James-Younger. Asesinado a traición, se convirtió en una figura legendaria del Viejo Oeste.


Harry Alonzo Longabaugh (Mont Clare, 1867 − Tupiza, 1908), a veces escrito Longbaugh, también conocido como el Sundance Kid, fue un famoso pistolero y ladrón estadounidense, miembro de la banda Wild Bunch y amigo de Butch Cassidy en el Lejano Oeste.

Butch Cassidy, pseudónimo de Robert LeRoy Parker (n. Beaver, Utah, Estados Unidos, 13 de abril de 1866 - Tupiza, Bolivia, 6 de noviembre de 1908), fue un famoso ladrón de trenes y bancos estadounidense.

David Rudabaugh (14 de julio de 1854 – 18 de febrero 1886), fue un forajido y pistolero en el Viejo Oeste. Los autores modernos a menudo se refieren a él como "Sucio Dave" a causa de su presunta aversión al agua, no han aparecido pruebas para demostrar que ha sido referido alguna vez como tal en su propia vida.

Su cabeza en una pica cuando fue alcanzado y asesinado en un bar, luego de haber matado a 2 personas y herido a una.

John Henry "Doc" Holliday (14 de agosto de 1851 – 8 de noviembre de 1887) fue un dentista, jugador de apuestas y un pistolero estadounidense, que usualmente es recordado por su amistad con Wyatt Earp y por su participación en el Tiroteo en el O.K. Corral.

John Wesley Hardin (n. Bonham, Texas; 26 de mayo de 1853 - f. El Paso, Texas; 19 de agosto de 1895) fue un criminal del oeste estadounidense del siglo XIX a quien se adjudican, al menos, 40 muertes. Reconocido por ser un hábil pistolero, creció en la etapa anterior a la guerra civil en la cual la violencia era una forma aceptada de solucionar conflictos. Después de estar preso por dieciséis años por la muerte de un sheriff, logró convertirse en abogado, pero fue abatido a balazos por un policía de la ciudad de El Paso. Escribió su autobiografía incompleta bajo el nombre de Vida de John Wesley Hardin, escrita por él mismo.

Samuel Bass (Mitchell, Indiana, 21 de julio de 1851 – Round Rock, Texas, 21 de julio de 1878) fue un bandido del oeste estadounidense del siglo XIX involucrado en atracos a trenes y diligencias. Su imagen llegó a exhibirse en el museo de cera de Madam Tussauds.


La Banda de los Dalton (o Los Hermanos Dalton) fue un tristemente célebre grupo de forajidos del Viejo Oeste durante 1890-1892. Se especializaron en el robo de bancos y trenes. Estaban emparentados con los hermanos Younger, que cabalgaban a las órdenes de Jesse James, aunque sus actuaciones fueron independientes y más tardías que las de la Banda de James-Younger.


George "Bittercreek" Newcomb (1866 al 2 de mayo de 1895) fue un forajido americano del viejo oeste americano. Él era un miembro, en primer lugar, de la cuadrilla de Dalton, pero después de haber sido llamado "demasiado salvaje", Bob Dalton, él y Bill Doolin inició la banda Wild Bunch.

Crawford Goldsby, mejor conocido como Cherokee Bill (Fort Concho, Texas, 8 de febrero de 1876 – Fuerte Smith, Arkansas, 17 de marzo de 1896), fue un bandido del oeste estadounidense del siglo XIX involucrado en diferentes hechos de sangre y atracos como parte de una pandilla que realizó sus fechorías, principalmente, en el denominado Territorio Indio.